Google: ¿Cómo llegó al éxito en la red?

Posted on 16 abril 2010 por



Conforme Internet comenzó a expandirse a mediados de la década de 1990, investigadores y compañías se preocuparon por desarrollar herramientas que dieran la oportunidad a los navegantes de la red de buscar en sus masivas bases de datos para encontrar información específica. Sin embargo, fueron dos jóvenes estudiantes graduados, Larry Page(es.wikipedia.org/wiki/Larry_Page) y Sergey Brin(es.wikipedia.org/wiki/Sergey_Brin), quienes lograron el mecanismo de búsqueda en Internet más popular de hoy y una muy redituable compañía llamada Google. Esta empresa, cuyo nombre viene del término matemático que representa el número 10 a la centésima potencia, ha tenido una influencia tan dominante en la red que ahora se usa como un verbo: googléalo (en inglés: “google it”).

Del dormitorio universitario a la sala de consejo

Cuando Page y Brin se conocieron en la Universidad de Stanford, ya tenían la fama de ser genios técnicos. En una ocasión, Page hizo una impresora para computadora con piezas de Lego. Ambos decidieron juntarse para desarrollar un proceso que permitiera buscar en Internet; sin embargo, tuvieron la necesidad de hacerlo usando una red de computadoras personales baratas, en lugar de servidores de gran escala. Debido a su falta de recursos económicos, tomaron prestadas computadoras en su escuela, establecieron el centro de datos en el dormitorio de Page, y en 1997 produjeron su primera prueba de un mecanismo de búsqueda que llamaron BackRub.

Cuando las personas vieron BackRub quedaron impresionadas, no obstante, Page y Brin no lograron vender la tecnología a otras compañías de Internet. Esto no lo desanimó, y empezaron a buscar inversionistas. Aceptaron un cheque de $100,000 USD de Andy Bechtolsheim, uno de los fundadores de Sun Microsystems. Así reunieron casi un millón de dólares y nació Goolge, Inc.

Esta empresa es una compañía muy joven, pues inició operaciones de manera oficial hace poco más de 10 años, en septiembre de 1998. A pesar de que google.com todavía estaba a prueba, en 1998 fue designado por PC Magazine(www.pcmag.com) como uno de los principales 100 sitios de red y mecanismos de búsqueda.  Para febrero de 1999, ya manejaba medio millón de búsquedas diarias y continuaba creciendo a pasos agigantados. La compañía se expandió al contratar nuevos empleados e instalarse en una amplia oficina, mejor conocida ahora como Googleplex, la cual está ubicada en Mountain View, California. Más tarde ese mismo año se terminó la prueba beta, y clientes como America Online empezaron a inscribirse para usar la tecnología de búsqueda de Google en sus propios sitios.

En 2000, Google se convirtió en el motor de búsqueda más grande del mundo, realizando 18 millones de búsquedas diarias. Esto es, de 1999 a 2000 pasó de .5 millones de búsquedas diarias a 18 millones, lo que significa un crecimiento del 3500%. La cifra de las búsquedas diarias explotó a 100 millones en febrero de 2001 (creció en 456% de 2000 a 2001).

Además, el Googleplex(http://es.wikipedia.org/wiki/Googleplex) adquirió la reputación de ser un lugar creativo y deseable para trabajar, con lo cual empezó a atraer talento de alto nivel. Manejan un plan de piso abierto, el cual alienta la comunicación entre sus empleados. Asimismo, sus fundadores contrataron a un chef de renombre mundial. Entre las prácticas comunes dentro del Googleplex se encuentran organizar partidos de hockey en patines y celebrar reuniones cada viernes que incluyen a toda la compañía. Este entorno cooperativo ha generado el surgimiento de grandes innovaciones y rápidas expansiones internacionales, que han atraído con éxito a clientes y anunciantes de renombre. Pero la clave del éxito de Google ha sido no sólo su tecnología, sino también su transformadora visión para crear soluciones en la red que satisfagan las necesidades del mundo actual.

Un algoritmo con resultados más precisos

Con el nacimiento de Internet, sólo quienes tuvieran la paciencia y habilidad suficientes para buscar información comenzaron a disponer de una cantidad muy amplia. Sin embargo, Page y Brin estaban decididos a ayudar a los que no disponían de ellas. Según Page, el mecanismo de búsqueda perfecto debía entender con precisión lo que el usuario quiere decir y darle justamente lo que quiere. Ya existían varios mecanismos de búsqueda y funcionaban al examinar la red, resumiendo información al crear un índice y luego uniendo la consulta original con las páginas que contenían las palabras o frases relevantes. No obstante, los resultados eran lentos, y comúnmente eran imprecisos o muy voluminosos para ser útiles.

Page y Brin resolvieron estos problemas al crear un algoritmo llamado PageRank, que clasifica los resultados de acuerdo con su importancia percibida. Este algoritmo empieza por asignar a todas las páginas relacionadas el mismo valor inicial. Después, incrementa el valor de una página por cada otra página relevante que esté enlazada con ésta. Las calificaciones finales se usan para clasificar los resultados de forma significativa para la persona que hizo la búsqueda, de manera que la página con la mayor relevancia percibida sea mostrada primero, y el resto sean mostradas siguiendo un orden descendente. Podría parecer que es una ecuación sencilla, pero en realidad es una ecuación compleja que utiliza el cálculo algebraico lineal para acelerar el proceso y presentar resultados casi al instante.

Cabe señalar que a las empresas comerciales les es muy benéfico aparecer cerca del principio del resultado de una búsqueda. Las compañías deben estar alertas de que muchos consumidores empezarán a llamar a la primera empresa que ven. Han surgido varias compañías para tratar de manipular los resultados de la búsqueda de Google, incrementando los valores PageRank de sus clientes al crear más enlaces a ellos. Sin embargo, el algoritmo PageRank es continuamente actualizado para evitar dichos intentos.

Pasando a otro aspecto, si bien Google fue capaz de resolver algunos de los retos relacionados con los mecanismos de búsqueda por Internet, no encontró de inmediato la forma de volverse rentable. Pero a diferencia de muchos proyectos de Internet recién llegados, también resolvió rápidamente esta importante ecuación.

¿Cómo obtienen su rentabilidad?

Afortunadamente para los usuarios, Google decidió no aceptar concesiones de otros proyectos de negocios que querían incrementar sus clasificaciones en los resultados de búsquedas. Distinguieron con claridad entre los anuncios pagados y los resultados generados por los usuarios. La compañía generaba algunos ingresos al vender anuncios de barras, pero pronto se dieron cuenta que no iba a producir ingresos suficientes para soportar las grandes aspiraciones y los elevados costos de investigación y desarrollo de Google.

Conforme la tecnología de Google se volvió más y más admirada, otras compañías empezaron a cuestionarse sobre la posibilidad de poder usarla, bajo licencia, para sus propios sitios web. Muchos editores en línea, tales como Washingtonpost.com y otras compañías como Procter & Gamble y Boeing, utilizan los servicios de búsqueda de Google de una forma u otra, y pagan por el privilegio de hacerlo. Pasando a la parte de responsabilidad social, Google proporciona servicios de búsqueda gratuitos a varias instituciones académicas de todo el mundo. Muy probablemente esto sea en reconocimiento al hecho de que la Universidad de Stanford fue un gran apoyo para los fundadores de Google en sus primeros esfuerzos.

A mediados de 2000, Google introdujo AdWords(https://adwords.google.com.mx), un programa publicitario que permite a los negocios en línea colocar anuncios junto a los resultados relacionados con una búsqueda. Para explicar lo anterior pongamos un ejemplo: si un usuario inicia una búsqueda de “televisiones de plasma”, anuncios de compañías en línea que venden televisiones de plasma aparecerán junto a los resultados correspondientes.

Los anuncios se clasifican en orden descendente, dependiendo de la suma que hayan pagado los anunciantes. Sin embargo, la popularidad del anuncio también puede subir o bajar su posición. Por ejemplo, si los usuarios hacen clic muchas veces en un anuncio colocado cerca del final de página, éste subirá de posición. De manera contraria, un anuncio menos popular bajará de posición aún cuando la compañía que pagó el anuncio haya presentado la cotización más alta.

Además, Google hizo muy fácil que los anunciantes pudieran presentar sus ofertas en línea al permitirles crear una cuenta por cinco dólares y simplemente usar una tarjeta de crédito. Fortaleció AdWords al implementar un modelo de asignación de precios por uso,  que cobra a los anunciantes con base en el número de veces que su anuncio es visitado. De esta forma Google ha dado la oportunidad a negocios grandes y pequeños por igual, de tener acceso a poner publicidad en el motor de búsqueda más importante de México y de muchos otros países.

Como puede observarse, AdWords desempeña un papel fundamental en la capacidad de Google de obtener utilidades. En agosto de 2004, Google era una de las compañías privadas más grandes del mundo; pero eso cambió pues fue transformada en una empresa pública cuando sus acciones de vendieron en la Bolsa de Valores de Nueva York (NYSE) por vez primera a través de una oferta pública inicial muy bien publicitada. A las acciones se les fijó un precio original de 85 dólares cada una, y al finalizar el día valían 100 dólares. Brin y Page vendieron 41 millones de dólares en acciones cada uno y retuvieron 4 mil millones de dólares más. De esta forma, la inversión inicial de 100,000 dólares de Bechtolsheim había aumentado a casi 333 millones.

Buscando una ventaja competitva

“No contento con ser el mecanismo de búsqueda más grande y famoso de Internet, Google ha estado extendiendo con rapidez sus ofertas de productos, y fortaleciendo sus capacidades de búsqueda para lograr hacerla una herramienta indispensable y multifuncional para su multitud de usuarios.” (Alexa Internet, Inc., 2010) Algunos de los productos que Google ofrece son el Google PhoneBook (http://www.google.com/Top/Reference/Directories/Address_and_Phone_Numbers/), un directorio telefónico en línea; Google News Headlines (www.google.com/news/newsheadlines.html), un servicio que resume las noticias más reciente; y la Google Toolbar (http://toolbar.google.com), que los usuarios pueden instalar en su computadora para eliminar la necesidad de tener que visitar el sitio web de Google para realizar búsquedas en línea.

En abril de 2004, Google empezó a probar el servicio de Gmail, el cual se ofreció a un grupo selecto de usuarios, tal como se está haciendo ahora en 2010 con el servicio de Google Wave. Gmail tomó fuerza frente a las cuentas de Hotmail y Yahoo, ya que otorga a sus usuarios  1,000 megabytes de memoria de almacenamiento y la capacidad de realizar búsquedas efectivas a través de sus mensajes almacenados.

Google también se ha involucrado en las compras por la red al introducir Google Catalog Search, un servicio que permitía a los usuarios buscar en más de mil catálogos que antes no estaban disponibles en línea. Este servicio falló debido a que nadie lo conocía y a que lo pusieron en marcha sin que hubiera input en los catálogos. También desarrolló una característica para Estados Unidos llamada Google Product Search (http://www.google.com/products), en el cual puedes buscar productos y en los resultados de la búsqueda te aparecen todas las tiendas en las cuales se vende y los precios.

Entre los principales competidores de Google en relación a los sitios de búsqueda se encuentra Yahoo, quien de manera constante ha estado actualizando sus capacidades para luchar contra Google. Yahoo lo ha hecho al introducir características que permiten a los usuarios personalizar sus búsquedas al bloquear ciertos sitios y resaltar otros, y al crear sus propias páginas principales. Sin embargo la gran variedad de productos que Google ofrece ha causado que Yahoo no sea la única compañía en línea que se preocupa por competir con la máquina de Google. Por ejemplo, AdWords es un rival muy fuerte para eBay; Google Product Search es una amenaza para Amazon, y en respuesta, Amazon desarrolló su propio mecanismo de búsqueda llamado A9. Lo mismo hizo Microsoft, pero en su prueba beta MSN Search demostró ser menos preciso que Google en una prueba realizada por The Washington Post. Ahora no sólo las compañías que ofrecen servicios de motores de búsqueda y correo electrónico mantienen su atención en el desempeño de Google; esta innovadora empresa se está metiendo en el terreno de todos, y eso va a llevar a interesantes batallas.

Para mantenerse un paso delante de la competencia, Google enlistó “10 things we know to be true” (http://www.google.com/corporate/tenthings.html). En el sitio anterior cada punto es analizado a fondo. Sin embargo, nos parece que cuatro de ellos parecen haber tenido una influencia particular en su éxito. El punto número ocho dice que “la necesidad de información cruza todas las fronteras”. Google ha atendido este hecho al permitir que los usuarios realicen búsquedas no sólo en inglés. Para 2001, sus servicios estaban disponibles en 40 idiomas; actualmente ya están en más de 104 idiomas o dialectos (Intelligence Center, 2009). Además ofrece una versión personalizada de su motor de búsqueda a más de 115 países, y proporciona traducciones gratuitas automatizadas.

Otra verdad corporativa es la afirmación de Google de que “puede hacer dinero sin hacer el mal”. Al no aceptar pagos para influir en los resultados, al excluir anuncios desplegables irrelevantes (pop-ups) y al especificar con claridad los anuncios que son patrocinados, Google ha sido capaz de mantener su integridad sin tener que venderse. Esto a su vez ha hecho que los usuarios tengan una gran confianza en las búsquedas. Como bien dicen: “si no está en Google, no existe”. Google también ha demostrado con claridad que la “democracia en la red funciona”. Esto se puede relacionar con su fórmula PageRank, la cual determina qué sitios empatan mejor con las consultas planteadas por los usuarios de Google y lo hace con un alto grado de precisión.

Pero sin lugar a dudas, el primer punto de la lista de cosas que Google ha aprendido es “enfocarse en el usuario y todo lo demás vendrá a continuación”. Es un hecho que la devoción de Google a sus usuarios ha dado como resultado el convertirse en el sitio más visitado de la red. ¿Te interesan las otras seis cosas que Google ha aprendido? ¡Sólo Googléalo!

Sitios Relacionados

Gpodcasters: Descarga gratuitamente podcasta sobre lo último de Google: http://gpodcasters.tk/

Creación de gadgets propios: http://code.google.com/intl/es/apis/gadgets/docs/basic.html

Youtube, Google Channel: http://www.youtube.com/user/Google

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http://es.wikipedia.org/wiki/Google_Checkout

Google Wave: 15 features

http://es.wikipedia.org/wiki/Google_Wave

Referencias:

Alexa Internet, Inc  (2010). Google.com. Recuperado el 13 de abril de 2010 de: http://www.alexa.com

Intelligence Center (2007). GOOGLE worldwide : Languages and countries. Recuperado el 12 de abril de 2010 de http://c.asselin.free.fr/french/googleworldwide.htm

Stanton, W., Etzel, M., Walker, B. (2007). Marketing (14th edition). McGraw Hill: New York, USA.

The Economist (2004). How Google Works. Recuperado el 13 de abril de 2010 de: http://www.economist.com/displaystory.cfm?story_id=3171440

Vogelstein, F. (2004). No Love Lost for Google. Revista Fortune. Recuperado el 12 de abril de 2010 de: http://money.cnn.com/magazines/fortune/fortune_archive/2004/08/23/379378/index.htm

Walker, L. (2004). Microsoft Search Falls Far Short of Google’s. The Washington Post. Recuperado el 13 de abril de 2010 de: http://www.washingtonpost.com/wp-dyn/articles/A47149-2004Nov13.html

Webb, C. (2004). Google Books It to the Finish Line. The Washington Post. Recuperado el 13 de abril de 2010 de: http://www.washingtonpost.com/wp-dyn/articles/A17498-2004Oct8.html

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